Una luna de Saturno puede albergar vida extraterrestre — Científicos

Domingo, 01 Jul, 2018

Las imágenes en HD de Saturno que envió a la Tierra la sonda Cassini antes de que se desintegrara el pasado septiembre en la atmósfera de aquel planeta.

Un artículo recién publicado en la revista 'Nature' sostiene que Encélado, una luna helada de Saturno, contiene todos los requisitos para albergar vida. "Los hallazgos de este estudio tienen gran importancia para la próxima generación de exploración", confirma Glein, quien -aunque prefiere ser cauteloso- está emocionado de pensar que "la síntesis biológica de moléculas orgánicas en Encélado es posible".

La búsqueda de posibilidades de vida más allá de la Tierra se ha centrado en algunos de nuestros vecinos del sistema solar y los científicos creen que las mejores bazas podrían ser Europa (una de las lunas de Júpiter) y Encélado.

Los investigadores identificaron grandes moléculas orgánicas ricas en carbono, las que salen despedidas de grietas en la superficie.

"Una vez más, Encélado nos ha impresionado". Ahora hemos descubierto moléculas orgánicas de más de 200 unidades de masa atómica.

La presencia de estas moléculas convierte a la luna en "el único cuerpo al margen de la Tierra que simultáneamente satisface todos los requisitos básicos para albergar vida", comentó el coautor del estudio, Christopher Glein.

Los astrónomos emplearon el analizador de polvo cósmico (CDA) y el espectómetro de masas neutras e iones (INMS) a bordo de Cassini para efectuar mediciones tanto de esa pluma como del anillo E de Saturno, el cual está formado por las columnas de granos de hielo que se escapan de la gravedad de Encélado.

En 2015, cuando Cassini pasaba junto a Encélado, el aparato detectó hidrógeno molecular dentro de unas emisiones de la luna.

El hidrógeno proporciona una fuente de energía química que "en la Tierra, ayuda a los microbios que viven en los océanos cerca de las fuentes hidrotermales. Este estudio representa el primer paso hacia ese conocimiento".

El estudio está realizado por una veintena de expertos, en su mayoría de la Universidad de Heidelberg, así como de la francesa Universidad de Nantes, la finlandesa de Oulu, además del SwRI y universidades estadounidense.

La luna helada de Saturno, Encélado, en una fotografía de alta definición tomada por la nave Cassini.